Les géants de la technologie sont à la traîne dans le recyclage de leurs anciens disques durs

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Le recyclage des produits électroniques est une préoccupation majeure. Image : Université de Cambridge

Bien que le recyclage des produits technologiques soit plus qu’une nécessité pour réduire la production et aller vers la tolérance technologique, de nombreuses organisations font des choix différents. Au lieu de donner une seconde vie aux appareils usagés, les géants de la tech choisissent de les rendre inutilisables en les détruisant.

Détruire les disques durs au lieu de recycler : genèse d’une réalité dans le milieu de la tech

Pour le Financial Times, Mick Payne, directeur de l’exploitation de Techbuyer, une société spécialisée dans l’achat, la remise à neuf et la revente de matériel informatique, a évoqué l’une des expériences qu’il a vécues plus d’une fois dans sa vie. En route vers le centre de données d’un grand groupe technologique, Mick Payne a proposé à l’entreprise de reprendre tous les disques durs en service, qui devaient être remplacés prochainement. Il a promis une quantité suffisante tout en s’engageant à supprimer les données sur le périphérique de stockage.

La réponse claire de l’entreprise : elle a refusé et dit que le camion récupérera tous ces disques durs pour les remplacer. Une décision incompréhensible pour Mick Payne.

Les centres de données se composent de grandes rangées d’armoires. A l’intérieur, switchs réseaux, routeurs, firewalls, mais aussi câbles et racks. Enfin, il existe un système de stockage, plus connu sous le nom de disque dur. Il est changé deux à trois fois par décennie. Image : Microsoft.

Tous les 3 à 5 ans, pour garantir des performances maximales, tous les périphériques de stockage de données du centre de données sont remplacés par de nouveaux. Cela ne veut pas dire que le disque dur n’est plus fonctionnel, mais seulement qu’il est moins performant qu’au démarrage. Toutes les entreprises contactées par le Financial Times ont déclaré qu’elles préféreraient les détruire plutôt que de les vendre, malgré le prix attractif. Mais pourquoi?

Les groupes ont peur que des données confidentielles puissent rester sur les disques durs…

Un employé d’Amazon Web Services a confirmé que la firme de Jeff Bezos avait détruit son disque dur qu’il jugeait obsolète. « Si nous omettons une donnée, nous perdons la confiance de nos clients », a-t-il déclaré. Un employé de Microsoft a déclaré la même chose : « Nous détruisons maintenant tous les appareils contenant des données pour garantir que la confidentialité des données des clients est entièrement préservée. »

Les entreprises craindront que des données soient divulguées. Quel nom est bon ? En septembre 2022, la Securities and Exchange Commission (SEC) des États-Unis a infligé une amende de 35 millions de dollars à Morgan Stanley Bank. Raison invoquée : ne pas supprimer correctement les données client après la désinstallation du serveur bancaire. Une partie du matériel de stockage a fini aux enchères s’il contient des données bancaires.

Indéniablement, la question de la confidentialité des données se pose. Cependant, d’autres raisons sont également évoquées : l’écologie et l’énergie. Cela peut paraître surprenant à première vue, mais en détruisant ces disques durs, ils ne peuvent plus être utilisés et ne consomment plus d’énergie.

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La question géopolitique entre dans l’équation

Une étude du National Renewable Energy Laboratory (NREL) américain indique que chaque année 20 millions de disques durs sont mis hors service dans l’Atlantique. Cela fait partie des 54 millions de tonnes de déchets électroniques produits chaque année dans le monde. Chaque disque dur contient des composants électroniques fabriqués à partir de terres rares.

Ces matériaux, contrairement à ce que leur nom l’indique, ne sont pas rares. Lanthanides, néodyme, dysprosium, graphène… tous sont utilisés pour la production de semi-conducteurs et se retrouvent partout dans la croûte terrestre. Pourtant, un pays extrait plus de la moitié de ces terres rares : la Chine.

La Chine à elle seule possède plus d’un tiers des réserves mondiales de terres rares en 2021. Capture d’écran : Pays avec les plus grandes réserves mondiales de terres rares en 2021 / Statista.

Ce métal, la terre rare, peut potentiellement être recyclé, mais en détruisant les composants électroniques, le contenu de la terre rare peut être réutilisé. Selon Julien Walzberg, chercheur NREL au Financial Times : « Même si vous récupérez tous les matériaux lorsque vous recyclez un produit, toute l’énergie et l’argent que vous dépensez à utiliser ces matériaux pour produire les composants du produit seront définitivement perdus ». Dans son rapport, il précise que la réutilisation des disques durs évite quatre fois plus d’émissions de dioxyde de carbone que leur destruction.

L’exigence des clients et la pression des fabricants de composants électroniques

La dernière difficulté sera liée aux exigences des clients, les multinationales affirmant bien sûr que leurs clients veulent l’excellence. Selon eux, cela nécessitera l’acquisition de matériel informatique performant et donc le renouvellement des composants.

Bien que la tendance à la destruction de ce matériel soit considérée comme dépassée, le géant de la technologie semble conscient du problème. Google a récemment indiqué que 27% de ses composants utilisés dans ses serveurs sont reconditionnés, formatés pour être réutilisés dans les plus brefs délais. Microsoft, de son côté, affirme que d’ici 2024, 80 % des disques durs mis hors service seront réutilisés. Un chiffre qui semble compliqué à réaliser tant la gueule continue de détruire en masse son ancien disque dur.

Cette dernière a tenté de prolonger de deux ans le cycle de vie de ses serveurs cloud. Désormais, au lieu de renouveler son disque dur tous les quatre ans, Microsoft le fera tous les six ans. Le géant de la tech prend aussi le risque d’inquiéter ses clients ainsi que les fabricants de processeurs qui fournissent l’entreprise en composants électroniques.

Bien que les spécialistes pensent qu’il est possible d’effacer les données d’un disque dur en toute sécurité, les dégâts sont toujours de mise. Alors que la pénurie de semi-conducteurs fait toujours rage, plus que jamais, se pose la question du recyclage des composants électroniques.